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19/11/2010

Virgin, du rêve à la réalité ou quand le libéralisme permet l'innovation et nous engage toujours vers un mieux futur

Virgin Galactic a inauguré la piste de son aéroport spatial et conclu avec succès le premier vol d’essai de sa navette. Comme ses concurrents, le groupe a déjà une bonne liste de volontaires pour ses futurs voyages dans l’espace.

 

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Le site officiel de Virgin Galactic
Dans une paire d’années, nous prendrons les vaisseaux spatiaux comme aujourd’hui l’avion, assure une agence spatiale indépendante. Les opérateurs privés se sont lancés dans une course pour instaurer des vols réguliers bien au-delà de l’atmosphère terrestre. Des centaines de riches entrepreneurs, de célébrités et de scientifiques ont déjà réservé leur billet pour les premiers vols de Virgin Galactic, qui devraient recevoir l’autorisation de décoller dans les deux ans à venir. Cet opérateur de tourisme spatial a ouvert une piste au Nouveau-Mexique [Etats-Unis] fin octobre. Pour le professeur Richard Crowther, conseiller technique de l’Agence spatiale du Royaume-Uni, les missions spatiales seront à l’avenir bien plus régulières et meilleur marché. “Ce sera très cher au début mais la technologie qui se développera ensuite ouvrira l’espace à tout le monde”, confie-t-il. “Rappelez-vous les premiers temps de l’aviation : très peu de gens pouvaient prendre l’avion ; aujourd’hui, c’est un marché de masse. Il faudra quand même un moment avant que cela n’arrive, mais les coûts devraient chuter avec l’arrivée de nouveaux appareils.” Moins de 500 personnes se sont rendues dans l’espace jusqu’à présent – à bord d’appareils exploités par la Russie, les Etats-Unis et la Chine.

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Avec la fin de la guerre froide, les Etats-Unis et la Russie n’ont plus de raison pressante d’injecter des milliards de dollars dans les programmes spatiaux ; le président Barack Obama a annulé en février un projet de voyage sur la Lune, conçu par la NASA, au motif que c’était trop cher et pas assez novateur. Si les superpuissances ont fait marche arrière, les groupes commerciaux, eux, sont arrivés. Parmi eux, Virgin Galactic, fondé par Richard Branson [fondateur et PDG du groupe Virgin] il y a six ans, et Blue Origin, lancé par Jeff Bezos, le créateur d’Amazon.com. Cette dernière société est en train de mettre au point un appareil propulsé par une fusée – le New Shepard – pour “le transport régulier de plusieurs astronautes dans l’espace suborbital à des prix compétitifs”. Une autre société, Space Adventures, a permis à plusieurs multimillionnaires de passer jusqu’à quinze jours dans la station spatiale russe Soyouz, moyennant 20 millions de dollars [14,6 millions d’euros] par personne.

 

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Selon Virgin Galactic, 380 personnes ont réservé un billet à 200 000 dollars [147 000 euros] pour son engin, le VSS Enterprise. Parmi les passagers inscrits figurent le physicien Stephen Hawking, le climatologue James Lovelock, la chanteuse Sarah Brightman, l’humoriste Russel Brand, le designer Philippe Stark, le fondateur de Paypal, Elon Musk, et l’actrice Victoria Principal. Les frères Candy, des promoteurs immobiliers millionnaires, seront également du voyage. Nick Candy, qui a acheté trois billets – lun pour lui et les deux autres pour son frère Christian et l’épouse de ce dernier, Emily Crompton –, déclare que c’est un avantage, contrairement aux astronautes officiels, de ne pas avoir à subir à subir des mois de formation. “On ne pèse probablement plus rien pendant six minutes. On voit toute la planète Terre. J’ai déjà vécu des choses incroyables et j’espère que ce sera encore le cas cette fois-ci”, ajoute-t-il. “L’impact sur l’environnement est très faible”, déclare Will Whitethorn, président de Virgin Galactic. “En dix ans, nous transporterons des milliers de personnes dans l’espace avec moins d’impact qu’une seule navette.” Les vols seront également bien moins chers : un peu plus de 1 million d’euros alors qu’un vol de la navette spatiale américaine en coûte plus de 1 milliard. C’est tout simplement parce que les appareils sont bien plus légers que les vaisseaux de la NASA et qu’ils sont réutilisables. Les appareils, qui comprendront six places, seront acheminés à 16 kilomètres d’altitude par un vaisseau-mère en composite de carbone léger et fonctionnant au biobutanol. Ils seront ensuite lancés dans l’espace remplis de protoxyde d’azote et de nylon recyclé, avant leur retour sur Terre, au Nouveau-Mexique. Le prix baissera considérablement. “D’ici cinq ou six ans, nous espérons faire passer le prix sous la barre des 75 000 euros.” Le tourisme spatial de masse va-t-il véritablement décoller ?
“Oui, répond M. Whitethorn avec assurance. Seules 500 personnes sont allées dans l’espace jusqu’à présent.

 

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Nous allons en transporter davantage rien qu’au cours de la première année. Ceci annonce une révolution industrielle dans l’espace.” REPÈRES Virgin Galactic
Selon Virgin, le tourisme spatial a déjà permis des percées scientifiques sans aucun financement de l’Etat. Les vaisseaux existants s’inspiraient essentiellement des V2, les fusées nazies, mais celui de Virgin est “un système réutilisable ayant un impact minimal sur l’environnement”. Le tourisme spatial profitera encore davantage à la science dans les années à venir, assure l’entreprise. Car les vols commerciaux permettront de mener à moindres frais des expériences dans la couche supérieure de l’atmosphère. En revanche, l’argument d’un faible impact sur l’environnement est contredit par des experts.

 

ENERGIE - ENVIRONNEMENT - CLIMAT
Un voyage dans les airs pour presque rien
Source journal ou site Internet : The Independent
Date : 16 novembre 2010
Auteur : Martin Hickman

 

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10:33 Écrit par HUMANITAS dans Voyage | Lien permanent | Commentaires (0) | Tags : virgin galactic, espace, richard branson, navette spatiale, vols spaciaux, tourisme spatial | |  del.icio.us | | Digg! Digg |  Facebook

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